De schaker en het meisje


Recensie De schaker en het meisje door Fany van Hemelen:
Een bijzondere Victoriaanse whodunit waarbij de kracht van het verhaal zit in de karakterontwikkeling van de transseksuele protagonist.

Leo Stanhope woont en werkt als assistent-lijkschouwer in het Victoriaanse Londen. Op een dag, wanneer het lijk van zijn vriendin Maria op de onderzoekstafel terechtkomt, stort zijn wereld in.
Door haar aparte beroep als prostituee en zijn bezoeken aan haar in het bordeel wordt hij de hoofdverdachte van dit moordonderzoek. Omdat hij wil uitzoeken wie de echte moordenaar is, gaat hij zelf op speurtocht. Hij wou immers met Maria trouwen en wil ontdekken wie zijn soulmate uit zijn leven deed verdwijnen. Wat heel weinig mensen weten en hij angstvallig verborgen houdt, is dat hij geen man is, maar een vrouw. Als vijftienjarige verliet het meisje Lottie haar thuis en begon zij een nieuw leven als jongen onder de naam Leo. Zijn schaakvriend Jacob en zijn geliefde Maria wisten vanaf het begin dat Leo anders is dan hij zich voordoet en zij accepteerden hem zoals hij is.

Transgender zijn is in het Londen van 1880 taboe en wordt zelfs beschouwd als een misdaad. Leo staat dus voor een moeilijke opdracht. Hij gaat niet alleen op zoek naar de waarheid, maar ook zijn eigen geheim mag niet ontdekt worden, omdat hem anders levenslange opsluiting of zelfs de dood staat te wachten. Leo heeft het enorm zwaar met zijn anders zijn. In dit vrouwenlichaam zit namelijk een jongen verborgen. In zijn hoofd en hart is Leo een man en eigenlijk haat hij zijn fysieke lijf.

Tijdens zijn research ontmoet hij allerlei complexe karakters en moet hij uiterst voorzichtig zijn. Stilaan moet Leo toegeven dat hij wel erg naïef was in verband met Maria en door alle ervaringen en ontmoetingen ontdekt hij een andere kant van zijn muze.

De rode draad in dit mysterie is eigenlijk de worsteling van Leo met zichzelf en de gevaarlijke buitenwereld. Het is fascinerend om te lezen hoe de jongen in elkaar zit en door de gebeurtenissen door zijn ogen te zien, voel ik me betrokken bij zijn leven. De strijd van Leo vind ik prachtig weergegeven en ik voel zijn pijn en haat of angst tijdens het verhaal. Wat is het gedurfd en een meerwaarde om voor deze protagonist te kiezen en het verhaal zich in deze samenleving te laten afspelen. Ik waan me in het oude Victoriaanse Londen met zijn verdeling van arm en rijk, de taboes, ongeschreven wetten en het grauwe leven.

De trage opbouw van dit verhaal kan ik begrijpen, omdat dit de situatie mooi schetst, maar het moordmysterie lijkt bijzaak in deze thriller en nergens sleurt het verhaal me mee in de zoektocht naar de dader en het waarom. Er wordt wel gegoocheld met mogelijke daders en er zijn meerdere onverwachte twists, maar het blijft wat clean en oppervlakkig. Dit vind ik betreurenswaardig, omdat dit debuut heel veel goede ingrediënten bevat. Het laat de taferelen zich voor mijn ogen afspelen en transporteert me naar het bekrompen Victoriaanse tijdperk waar een moord oplossen niet zo eenvoudig is en veel natte vingerwerk inhoudt. Naast de confrontatie met je eigen identiteit heeft de auteur ook andere beladen thema’s als geweld en abortus verwerkt in het boek, maar deze onderwerpen hadden wat meer in de verf gezet mogen worden. Net zoals bij schaken heeft elke beslissing in dit boek gevolgen en de auteur heeft met verschillende situaties ervoor gezorgd dat dit een historische thriller is die doet nadenken.

De personages in De schaker en het meisje zijn complex, iedereen heeft geheimen en het bijzondere uitgangspunt van de transgenderonderzoeker boeit. Ik ben benieuwd of Leo het geluk zal vinden en of hij, ondanks de afwijzing van deze harde maatschappij en zijn familie , ooit zijn ware aard durft te onthullen.

Ondanks de minpunten vind ik dit zeker geen slecht debuut. Ik hoop om in het volgende deel naast een intrigerende protagonist in een interessante setting ook getrakteerd te worden op een spannende moordzaak, met een plot die me naar adem doet happen. Alex Reeve heeft dus een gedurfd hoofdpersonage geïntroduceerd en ik kijk vol verwachting uit naar het tweede deel in deze bijzondere thrillerserie. Dit debuut is een goede start waarbij nog ruimte is voor verbetering en verdieping naar de toekomst toe, maar deze auteur heeft me laten zien dat zijn talent schuilt in de uitwerking van zijn personages en dat is toch waar een verhaal mee staat of valt.

★★★
Titel: De schaker en het meisje | Uitgeverij De Fontein  | Auteur: Alex Reeve | Uitvoering: Paperback en E-book | ISBN13: 9789026147920 | 320 pagina’s  | Verkrijgbaar sinds december 2019 | Categorie: thriller | Recensent: Fany Van Hemelen | Datum recensie: 21-02-2020 | Prijs: €19,99 | Bestellen

.